Vanmiddag om 16.00 uur onze tijd begint in Pomona, Californië een tweedaagse competitie rampenbestrijding waaraan 25 robots uit zeven landen meedoen.

Het is een soort waarbij de robots de volgende handelingen moeten uitvoeren:

  1. Een voertuig besturen.
  2. Zich een weg door puin banen.
  3. Puin ruimen dat een toegang blokkeert.
  4. Een deur openen en een gebouw in gaan.
  5. Een ladder beklimmen en een noodbrug oversteken.
  6. Gereedschap gebruiken om een stuk beton te slopen.
  7. Een kraan lokaliseren bij een lekkende pijp en deze dichtdraaien.
  8. Een brandweerspuit aansluiten op een pijp en de kraan opendraaien.

Elk onderdeel levert punten op. Onder de winnaars wordt 3,5 miljoen dollar aan prijzengeld uitgekeerd.

YouTube

Hier zie je de winnaar van de voorrondes, de Japanse robot Schaft (in handen van Google) de handelingen uitvoeren. In de wedstrijd van dit weekend mogen geen veiligheidskabels worden gebruikt.

Met dank aan Defensie

Deelnemer Chimp van team Tartan Rescue

Deelnemer Chimp van team Tartan Rescue

Het is de moeite om even op dit toernooi. De organisatie is in handen van dat in 2004 en 2005 autoraces hield voor zelfrijdende auto’s door de Mojavewoestijn. Bij de wedstrijd in 2004 haalde geen enkele auto de finish. Maar bij de competitie het jaar erop een team van Stanford University onverwacht en glansrijk. Uit hun auto ‘Stanley’ (een omgebouwde Volkswagen Touareg) kwam al snel de zelfrijdende auto van Google voort.

DARPA heeft eerder bijgedragen aan grote technologische vernieuwingen. De organisatie werd in 1958 opgericht in reactie op de onverwachte lancering van de eerste Spoetniksatelliet door de Sovjet-Unie. ‘Strategische verrassingen voorkomen en creëren,’ luidt de doelstelling van dit militaire onderzoeksinstituut.

Deelnemer Johny 05 van team Hector

Deelnemer Johny 05 van team Hector

In de jaren zestig hielp het instituut (toen ARPA geheten) de communicatie tussen computers een reuzenstap vooruit met de ontwikkeling van het zogeheten TCP/IP-protocol, waarvan het huidige internet nog steeds gebruikmaakt.

Daarna kwam dus de robotauto, en op eenzelfde manier moet het toernooi van komende dagen een impuls geven aan onderzoek naar mensachtige robots. Voor de winnaar ligt behalve prijzengeld een toekomst vol media-aandacht en geïnteresseerde investeerders in het verschiet.

DARPA zelf krijgt op deze manier zicht op hoogstaande technologische kennis die onderzoeksinstituten in binnen- en buitenland herbergen: een veilig idee voor Washington. Jaarlijks budget van DARPA is zo’n drie miljard dollar.

Een stofzuiger voor elk rampgebied

Het terrein van de komende wedstrijd is geïnspireerd op het rampgebied rond het Japanse Fukushima, waar in 2011 een kerncentrale scheurde als gevolg van een tsunami. De robots moeten kunnen helpen en werken op plekken die moeilijk of niet toegankelijk zijn voor mensen.

‘De kamers van mijn kinderen zien er nu eenmaal ook uit als een rampgebied’

Professor Seth Teller, die namens het Massachusetts Institute for Technology meedoet met een team, dat deze competitie net als eerdere Defensieprojecten een impuls zal geven aan huishoudelijke elektronica. Zoals robotstofzuigers: ‘De kamers van mijn kinderen zien er nu eenmaal ook uit als een rampgebied.’

Een vreemde gedachte is dat niet: het bedrijf iRobot begon als producent van (onder andere mijnenvegers) en leverde ook een hand voor een van de robots die komende dagen in Californië deurklinken moeten indrukken en aan kranen moeten draaien. Maar het is bekender van zijn gerobotiseerde hulpje in de huishouding: in de afgelopen paar jaar heeft het wereldwijd zo’n tien miljoen Roomba-robotstofzuigers verkocht.

De grootste talenten zijn van Google

Deelnemer WALK-MAN van team WALK-MAN

Deelnemer WALK-MAN van team WALK-MAN

Sommige teams ontwikkelden hun eigen robots helemaal zelf. Andere schreven software voor de onder toeziend oog van DARPA ontwikkelde robot Atlas van het bedrijf (waar iRobot een van de handen voor ontwikkelde).

Een belangrijke deelnemer op de achtergrond van dit toernooi is Google, dat in 2013 opkocht, waaronder het bedrijf dat de voorrondes voor deze wedstrijd zou winnen, het Japanse Schaft Robotics (zie de Schaft aan het werk in de video bovenin).

Maar de robot doet gek genoeg niet mee: na geruchten dat Google zich niet wilde inlaten met financiering door Defensie, werd Schaft een jaar geleden door het bedrijf teruggetrokken uit de competitie. Intussen werken er meerdere teams met de Atlasrobot van Boston Dynamics, een bedrijf dat in 2013 óók in handen kwam van Google.

Twee armen, twee benen

Deelnemer Momaro van team NimbRo Rescue

Deelnemer Momaro van team NimbRo Rescue

Een groot verschil met de autoraces die DARPA eerder organiseerde, is dat de robots die nu met elkaar strijden, zichzelf niet besturen. Ze worden draadloos aangestuurd door menselijke teams. Om de situatie in een rampgebied na te bootsen, zal wel af en toe het dataverkeer van en naar de robot worden afgeknepen.

Wat deze wedstrijd vooral interessant maakt, is de verscheidenheid aan handelingen die de robots moeten beheersen. De meeste vormen van kunstmatige intelligentie kunnen maar één ding: of schaken, of vertalen, of autorijden. Deze multidisciplinaire wedstrijd duwt de robots een stapje verder in de richting van wat ‘Algemene Kunstmatige Intelligentie’ wordt genoemd, waarbij de mens in ál zijn (denk)vermogens wordt geëvenaard of overtroffen.

Dat de robots moeten kunnen functioneren in en met apparaten die voor mensen zijn ontwikkeld, is de reden dat alle deelnemers humanoïde zijn: het zijn tweearmige tweevoeters van circa twee meter hoog.

Een deur openen is moeilijker dan schaken

Het is op het eerste gezicht een gek idee dat eerder iets schijnbaar ingewikkelds onder de knie hebben gekregen als schaken op grootmeesterniveau, dan basale handelingen als lopen over een onregelmatig oppervlak of een knop omdraaien.

Deelnemer Hydra van team NEDO-Hydra

Deelnemer Hydra van team NEDO-Hydra

Maar bepalen welk schaakstuk waarheen verplaatst moet worden om van te winnen, is ‘slechts’ een vorm van vergaand rekenkundig inzicht - datgene waar computers (letterlijke vertaling: rekenaars) voor gebouwd zijn.

Iets zien, daarna vastpakken en verplaatsen of draaien: dat is een combinatie van menselijk denk-, kijk- en motorisch vermogen dat kunstmatig intelligente technologie nog nauwelijks weet na te bootsen. Terwijl elke kleuter dat kan. Dit wordt wel genoemd.

Organisator Gill Pratt van DARPA het publiek van vandaag en morgen dan ook geen wonderen te verwachten: ‘Mijn verwachting is dat de robots langzaam zullen zijn. Wat we op dit moment zoeken is dat de teams het zo goed doen als een kind van ongeveer één jaar oud.’

Met vallen en opstaan dus. En toch is het een spannend moment. Want kenmerkend aan robots is dat als ze iets eenmaal een beetje kunnen, ze er vaak binnen de kortste keren evengoed of beter in worden dan mensen. In elk geval was dat zo bij en bij Of het voor iets veelzijdigs als reddingswerk opgaat, zal de toekomst uitwijzen. Maar wie weet hoe snel deze eenjarigen tot wasdom komen, als ze hun eerste wedstrijd eenmaal gewonnen hebben.

YouTube

Het toernooi is inmiddels afgelopen. Bekijk een compilatie van vallende robots, en de winnaar, van het Zuid-Koreaanse team KAIST.

Voorbij sciencefiction: hoe reëel is het gevaar van kunstmatige intelligentie? Diverse vooraanstaande wetenschappers waarschuwen: kunstmatige intelligentie vormt waarschijnlijk de grootste dreiging voor ons bestaan. Heftige woorden, die veel vragen oproepen. Hoe ver is kunstmatige intelligentie? En wíl die ons wel overnemen? De zes prangendste vragen beantwoord. Lees hier mijn verhaal terug over kansen voor en risico’s van kunstmatige intelligentie Wanneer neemt de robot het stuur over? Tien leestips over de zelfrijdende auto Minister Melanie Schultz van Haegen (Infrastructuur en Milieu, VVD) kondigde aan haast te willen maken met de zelfsturende auto. En Googles robotauto’s worden per testrit beter. Maar wanneer rijden wij er eigenlijk in? En wie is verantwoordelijk bij een botsing? Tien leestips die alle kanten van de discussie belichten. De zelfrijdende auto gemist? Hier een overzicht van nuttige (meest Engelstalige) artikelen De Mozarts en Picasso’s van 2015 zijn geen homo sapiens meer Is creativiteit voorbehouden aan de mens? Om die vraag te beantwoorden neemt De Correspondent u vandaag mee op een virtueel cultureel dagje uit langs kunstwerken van gevestigde en eigentijdse robotkunstenaars. Aangezien er nog geen kunstmatig intelligente cultuurrecensent bestaat, wordt u gegidst door een homo sapiens (Thalia Verkade). Dit schreef ik eerder over artistieke (ro)bots Waarom we straks lachen om onze angst voor de zelfrijdende auto Volgens velen kan de revolutie elk moment beginnen: die van de elektrische en zelfrijdende auto. Maar wat als een robotauto een ongeluk maakt? En wat te doen met alle banen die de huidige auto creëert? Honderdtwintig jaar geleden, toen de automobiel de koets verving, werden precies die vragen ook gesteld. Dit kunnen we over onze toekomst leren van ons verleden. Een historisch perspectief op nieuwe technologie Robotchef Watson laat je koken met koffie en knoflook (en het is nog lekker ook) Chef Watson, de kunstmatig intelligente bot van IBM die nieuwe recepten verzint, is nu beperkt toegankelijk voor het bredere publiek. Ik kookte zijn koffieknoflookpunch en bakte rookworstframbozensandwiches, consumeerde beide met onverwacht veel genoegen en vraag me af waarom ik ooit nog twee keer hetzelfde gerecht zou klaarmaken. De computer Watson, die Jeopardy! won, kan tegenwoordig ook koken (en nog veel meer)