Illustraties: Jip Piet (voor De Correspondent)

Dit verhaal is vertaald uit het Deens; hier bij Zetland vind je het origineel. Op een nacht in 2005 ging een Deense man uit in Kopenhagen met zijn vriend. Ik weet heel weinig over deze man – alleen dat hij homoseksueel is. Hetzelfde gold voor zijn vriend. Ik weet niet wat de twee deden, maar ik weet dat toen de twee vrienden op een gegeven moment door de stad liepen er een auto naast hen kwam rijden en abrupt stopte.

Later herinnerde de man de minuten daarna als volgt:

Een groepje mannen stoof de auto uit en sprong boven op zijn vriend, op wie ze begonnen in te slaan. De mannen, dacht de man, leken een allochtone achtergrond te hebben, en hij ging ervan uit dat ze moslims waren. Nadat hij zich in de vechtpartij stortte, stopten de mannen met het schoppen en slaan van zijn vriend. Toen de politie kwam, waren ze verdwenen.

De agenten vertelden de man dat het niet de eerste keer was dat ze dit soort overvallen hadden gezien, Ik heb later met de politie van Kopenhagen gebeld om te vragen of ze de uitdrukking ‘homosafari’ kenden – en die zeiden ze niet te kennen. Maar dat zogenoemde haatcriminaliteit tegen homo’s plaatsvindt, daarover bestaat geen enkele twijfel. Terwijl de man en zijn vriend op de ambulance wachtten, vertelden de agenten dat overvallers soms ’s nachts rondrijden tot ze een man een homobar zien verlaten. Als de man de hoek om gaat, bespringen ze hem met knuppels.

De ambulance bracht de vriend naar het ziekenhuis, waar hij herstelde.

Maak kennis met The_Donald en Viking83

Elf jaar later postte deze Deense man op online forum Op wat Reddit precies is, kom ik nog terug. In eerste instantie is het voldoende om te weten dat het een website is waarop miljoenen mensen op verschillende fora, subreddits, met elkaar discussiëren. in het subforum (‘subreddit’) Ga hier naar die subreddit. The_Donald, over de overval. Hij schreef in het Engels en richtte zich tot de Amerikanen, die vooral op de site aanwezig waren.

‘Laat moslims zich niet vestigen,’ schreef hij. ’Laat ze niet binnen. Bombardeer hun landen, of doe het niet. Amerikanen, het is belangrijk dat jullie ze tegenhouden jullie land binnen te komen. Voor ons is het waarschijnlijk te laat, maar het is nog niet te laat voor jullie.’

Trumps outsiderpositie beschouwden ze als iets waarmee ze zich konden identificeren

Het was voorjaar 2016 en de verkiezingsstrijd tussen Hillary Clinton en Donald Trump ging daverend van start. Op internet was het discussieforum The_Donald het bolwerk van een guerrillaleger van online krijgers. Met behulp van het sterkste wapen van het net – smaadcampagnes die viraal gaan – steunden ze de onconventionele presidentskandidaat Donald Trump. Of, zoals ze hem noemden: ‘The God Emperor.’

Wat velen zagen als Trumps onmiddellijke incompetentie, zagen de deelnemers aan het forum als zijn grote voordeel. Zijn outsiderpositie beschouwden zij als iets waarmee ze zich konden identificeren. En zijn lak aan alles wat ‘netjes’ en ‘correct’ als iets wat nodig was om ’America great again’ te maken.

De Deense man was een van The_Donald’s actiefste gebruikers. Niemand kende hem onder zijn echte naam, want hij schreef onder een alias, die slechts één eigenschap van hem aan het licht bracht: zijn Scandinavische afkomst.

Zijn naam was Viking83.

The_Donald werd een machtsfactor

In de loop van slechts een paar maanden in 2016 ontwikkelde Viking83 zich van eenvoudige gebruiker van The_Donald tot opperbevelhebber van de toen 200.000 gebruikers van de subreddit. Daarmee kwam hij aan het hoofd te staan van een leger internetdebaters dat tijdens de verkiezingscampagne een onberekenbare, maar zeer reële machtsfactor was.

De dingen die werden geschreven en gedeeld op The_Donald vonden vaak ver buiten het forum hun weerklank. The New York Times beschreef de subreddit tijdens de verkiezingscampagne als Bron: The New York Times: Reddit and the God Emperor of the Internet

Ook nu nog is The_Donald actueel: op 2 juli dit jaar deelde Donald Trump Bekijk hier de tweet met video. een video op Twitter die toonde hoe de president zelf een man tegen de grond sloeg, waarbij het gezicht van de man was vervangen door het logo van televisiezender CNN.

De video was een paar dagen daarvoor in elkaar geflanst door een gebruiker van The_Donald. HanAssholeSolo noemde die zich. Hij was ‘vereerd,’ schreef hij op Reddit, dat zijn video werd gedeeld door “The EMPEROR himself!!!”.

Al tijdens de verkiezingen was het campagneteam van Donald Trump zich bewust van de betekenis van The_Donald. Acht dagen nadat Trump de officiële kandidaat van de Republikeinen was geworden, organiseerden ze er een Een Ask Me Anything is een sessie waarin een bekend of boeiend persoon vragen beantwoordt. Dit deed Rob Wijnberg laatst ook. Reddit AMA Rob Wijnberg Daarin reageerde ‘The Emperor’ persoonlijk op vragen van het discussieforum, tot groot enthousiasme van de gebruikers. Het was de Deense Viking83 die de AMA bij de juichende gebruikers aankondigde.

‘Eerst negeerde Reddit ons discussieforum,’ schreef de Deen. ’Vervolgens lachte Reddit om ons forum. Daarna stuurde Reddit haters op ons af die door Hillary Clinton waren betaald. Nu winnen wij met onze God Emperor!’

Maar toen, precies een maand en een dag voor de verkiezingen in november, verdween Viking83 van The_Donald. Spoorloos.

Hij liet geen bericht achter waarom. Hij wiste eenvoudigweg zijn profiel op Reddit en alles wat hij ooit had geschreven. Sindsdien hoorde niemand op Reddit meer van hem.

Niemand wist waar Viking83 was gebleven

De eerste keer dat ik over Viking83 hoorde, was op een late avond eind mei.

Ik zat op Reddit, op de subreddit Denmark, het grootste Deense discussieforum met bijna 80.000 gebruikers. In een Een draadje is een onderdeel van een online discussie. van een paar maanden oud zag ik dat een aantal mensen had gediscussieerd over wat er met de gebruiker was gebeurd die ze Viking83 noemden. Niemand wist iets. Een persoon schreef over zijn verdwijning:

‘Het is toch wel indrukwekkend dat niets wat hij doet zonder drama kan plaatsvinden.’ Een ander schreef: ‘Het is echt sneu voor hem dat hij zo extreem is geworden.’ En weer een ander prees de moderators van de site dat ze hem de gelegenheid hadden gegeven ‘zichzelf te kijk te zetten, terwijl hij door de rest van de community werd vernederd en belachelijk werd gemaakt.’

‘Als je de leiding van The_Donald op je neemt, word je onmiddellijk een van de meest gehate personen op Reddit’

Mijn nieuwsgierigheid was gewekt, dus ging ik naar The_Donald. Daar deden vele theorieën de ronde over de verdwijning van Viking83: was hij in opdracht van Hillary Clinton vermoord? Had hij een baan gekregen bij de officiële campagneleiding van Trump en was hij naar de VS gevlogen? Of werd de druk op zijn schouders gewoon te zwaar?

Zoals een voormalig Redditmoderator onheilspellend over het mogelijke lot van de Deen schreef:

‘Als je de leiding van The_Donald op je neemt, word je onmiddellijk een van de meest gehate personen op Reddit… Dat kan je echt helemaal opbranden.’

Dus waar was Viking83 gebleven?

Wat je moet weten over het nieuwe rechts

Het verhaal hoe een homoseksuele Deense man aanvoerder werd van de meest racistische, nationalistische, islamofobische en vrouwenhatende Trumpaanhangers die op het internet te vinden zijn, biedt een kijkje in een rechtsradicale jeugdbeweging die maar weinig mensen kennen – of het werkelijke karakter ervan doorgronden.

De beweging is geen politieke beweging in klassieke zin, de supporters zien er niet uit als de archetypische politiek geëngageerde mens – ze komen normaal gesproken niet voor demonstraties bij elkaar op pleinen van steden. Ze organiseren hun gemeenschappelijke verzet vanuit hun tienerkamers, werkkamers en studentenkamers, achter beeldschermen, met meer digitaal vernuft dan de meeste mensen en zonder daadwerkelijke leiders.

De Ierse schrijfster Angela Nagle, die jarenlang het digitale verzet op de rechtervleugel heeft gevolgd, beschrijft de beweging Lees meer over dat boek op de site van de uitgever. in haar nieuwe boek Kill All Normies als een tegenreactie op decennia van positieve focus op globalisering, feminisme, seksualiteit, genderidentiteit, racismebestrijding, vrijheid van meningsuiting en politieke correctheid:

‘Het verzet daartegen is in staat geweest een merkwaardige voorhoede op internet te verzamelen, die bestaat uit jonge gamers, anonieme hakenkruisdelende fans van Japanse strips, ironische South Parkconservatieven, antifeministische Letterlijke betekenis van prankster: iemand die streken met andere mensen uithaalt. treiterende nerds en Een troll is een internetgebruiker die opzettelijk een provocerend bericht plaatst om onrust te veroorzaken voor zijn of haar eigen vermaak.’ met zwarte humor en een voorliefde om een grens te overschrijden, gewoon omdat het kan. Dat maakt het moeilijk erachter te komen wat werkelijke politieke opvattingen zijn en wat, zoals zij het zeggen, voor Lulz, voor de goede orde, is internettaal voor ‘voor de lol.’ was.’

Geen betere mascotte dan Donald Trump

Toen Donald Trump zijn kandidatuur voor het presidentschap bekendmaakte, vond de beweging iets om voor te vechten. Ze kwam naar de oppervlakte en organiseerde zich in fora als The_Donald op Reddit, dat officieel geen racisme en antisemitisme tolereert. Maar, schrijft Angela Nagle:

‘Ongeacht waar je op internet het nieuwe rechts tegenkomt, zelfs de mildste fora en commentaren op YouTube en Twitter zijn een zondvloed aan de ergst denkbare racistische houdingen, kwaadaardige commentaren over vrouwen en etnische minderheden en geweldsfantasieën tegen hen.’

‘Voor deze mannen is stemmen op Donald Trump geen oplossing, maar een nieuwe, weerzinwekkende grap’

Velen van de anonieme debaters op de rechtervleugel van het internet zijn te verlegen, te onhandig, te eigenaardig, te afwijkend om sociaal succes in de echte wereld te krijgen. Het zijn nerds.

Misschien zijn ze daarom lastig te herkennen als politieke figuren.

Hier, in de nihilistische cultuur van de nerds, wordt niets serieus genomen. Iedereen is bespottelijk. Niets is heilig. Alles kan worden gesloopt.

‘Voor deze jonge mannen is stemmen op Donald Trump geen oplossing,’ zoals Dale Beran, die de beweging jarenlang volgde, het formuleert, Lees het stuk van Dale Beran over de rechtsgeoriënteerde internetgemeenschap hier. Bron: 4chan: The Skeleton Key to the Rise of Trump

Wat we weten van de invloed van de subreddit The_Donald

Laat me bij het begin beginnen – met Reddit, waar het drama rond Viking83 zich tijdens de presidentsverkiezingen afspeelde.

Bekijk hier Reddit. Reddit is de grootste verzameling chatfora op internet met meer dan 250 miljoen anonieme gebruikers. Ze delen nieuwsartikelen, foto’s en video’s, standpunten en persoonlijke verhalen waarop iedereen commentaar kan leveren. Je kan items omhoogstemmen (‘upvoten’) of omlaagstemmen (‘downvoten’), afhankelijk van wat je ervan vindt. Wat de meeste positieve reacties krijgt, komt terecht op de homepage van Reddit – ook wel bekend als ‘de voorpagina van het internet.’

Hoe groot de invloed van Reddit is, valt niet te meten; hoe groot de invloed van The_Donald op de presidentsverkiezingen was evenmin. Maar het is een feit dat Analysebureau Alexa weet dit soort dingen. Je kunt hier meer statistieken over Reddit bekijken. Bron: Alexa: Reddit.com Dat is waanzinnig goed bezocht.

We weten ook dat Donald Trump meerdere malen tijdens en na de presidentsverkiezingen dingen heeft getweet die door gebruikers van The_Donald zijn gemaakt. Zoals deze video in oktober 2015 van zichzelf. In de video maakt hij zijn politieke tegenstanders in tv-debatten af, terwijl een geweer op zijn politieke tegenstanders en op journalisten schiet, en op de achtergrond hoor je Dubstep wordt vaker gebruikt in video’s met een ophitsend karakter uit verschillende internetculturen. Zie bijvoorbeeld deze uitleg daarover. Know your meme: montage parodies

Bekijk de video hier, dan wordt het (misschien) duidelijk:

YouTube

Hoe The_Donald het clubhuis van alt-right werd

Al snel werd The_Donald het clubhuis voor een paar duizend nationaal conservatieven, de zogenaamde ‘conservatives,’ gedesillusioneerde linksgeoriënteerden en internetkrijgers op de uiterste rechterflank, het ‘alternatieve rechts’, bekend als Lees hier bij het SPLC meer over de alt-right-beweging. alt-right.

The_Donald was berucht vanwege zijn vele interne conflicten. Maar wat de gebruikers bij elkaar hield was het enthousiasme voor hun presidentskandidaat. En, niet onbelangrijk, een gemeenschappelijke haat jegens Ter verduidelijking: waar liberalen in Europa veelal als rechts worden gezien, worden juist links georiënteerden in Amerika zo bestempeld. Zie dit verhelderende stukje op de site van de BBC waarin het verschil wordt uitgelegd. Liberal? Are we talking about the same thing? in de twee discussiefora SandersForPresident en HillaryClinton, die in die tijd nog veel meer gebruikers kenden.

Maar toen Donald Trump op 10 februari 2016 het ondenkbare deed en zijn eerste voorverkiezing won, keerde het tij. Die maand verviervoudigde het aantal gebruikers van The_Donald tot 40.000 mensen. En de rest, zo kun je wel zeggen, is internetgeschiedenis. Donald Trump ging op Make America Great Again-tour van staat naar staat, en The_Donald ging juichend en triomfantelijk mee.

Mijn eerste poging om Viking83 te vinden

Ik nam me voor Viking83 te vinden.

Niemand op Reddit wist wat er met de Deen was gebeurd, en al helemaal niet waar hij zich nu bevond. Daarom nam ik contact op met een aantal voormalige Een moderator is de beheerder van een forum. De moderator kan bijvoorbeeld berichten verwijderen en gebruikers waarschuwen of verbannen. van The_Donald om te horen wat zij wisten. (Een moeizaam project, dacht ik, omdat journalisten in deze kringen persona non grata zijn – vanwege Trumps beschuldigingen over nepnieuws en zo).

Na drie dagen stilte had ik het bijna opgegeven. Maar op de vierde dag kreeg ik een bericht van een gebruiker die zich Velostodon noemde. Hij was topmoderator op The_Donald geweest; hij had tijdens de verkiezingscampagne de Ask Me Anything met Donald Trump georganiseerd. Hij wist, schreef hij, waar Viking83 uithing.

Velostodon had niet zelf contact met de Deen gehad, maar hij had rondgevraagd in een gesloten chatgroep die Centipede Central heette. Is er iemand, had hij gevraagd, die wist of Viking83 hier een gebruikersnaam had? Velostodon had een antwoord teruggekregen dat gebruiker Viking83#0274 op de chat Op Discord chatten ruim tweeduizend vaste bezoekers van The_Donald met elkaar. Deze week verscheen een actueel stuk over Discord, naar aanleiding van ‘Charlottesville’ - de app heeft via Twitter laten weten alt-right-servers uit de lucht te halen. This Was the Alt-Right’s Favorite Chat App. Then Came Charlottesville dezelfde Viking83 was die ooit op Reddit had huisgehouden. Naar hem was ik op zoek, dacht hij.

Ik schreef Viking83 meteen en stelde me voor. Of hij zin had om zijn verhaal te vertellen, vroeg ik. Diezelfde avond nog antwoordde Viking83.

Viking83 wil meedoen

‘Ik werk graag mee aan je interview,’ schreef hij in het Engels. Hij vervolgde ‘want zoals je zegt, het is een interessant verhaal hoe een Deen uiteindelijk zo’n beslissende rol zou spelen bij onder andere de Amerikaanse verkiezingen!’ Hij wisselde naar Deens: ‘Alt det bedste, Viking83.’

Hij had wel een paar voorwaarden. Het interview moest in het Engels en het moest plaatsvinden in de chat op Discord. Dan kon hij screenshots van het interview maken en die laten zien aan de community, ‘als ze dat zouden willen.’ Velostodon had me al gewaarschuwd dat Viking83 dat waarschijnlijk zou eisen, omdat mensen in het milieu ‘niet veel vertrouwen hebben in journalisten.’

Viking83 wilde anoniem blijven, omdat hij bang was dat zijn ware identiteit op internet zou worden getoond

Daarnaast wilde Viking83 anoniem blijven – ook tegenover mij. Dat kwam, zo schreef hij, omdat hij vreesde dat zijn verleden als moderator op The_Donald een veiligheidsrisico zou vormen als zijn ware identiteit werd onthuld en op internet werd getoond – of in slang: Dit zou CNN volgens critici hebben gedaan met ‘HansAssholeSolo’, de eerdergenoemde maker van de video waarin Trump CNN zogenaamd een klap verkoopt. CNN zou de man hebben gevonden door informatie op Facebook en Reddit na te gaan. Newsweek: CNN accused of blackmailing the Reddit user who made Trump wrestling meme

Ik ging akkoord met de voorwaarden. Iedereen in dit milieu is anoniem en zijn verhaal zou ik kunnen verifiëren met behulp van sporen op internet en bij andere Redditgebruikers. Ik was ook het meest geïnteresseerd in de gebruiker Viking83 – veel meer dan in de persoon achter die anonieme naam.

Toch had ik natuurlijk liever zijn ware identiteit gekend. Viking83 probeerde me gerust te stellen. ‘Ik kan, nu ik als Viking83 Reddit heb verlaten, eerlijk zijn. Ik kan niet met de eer voor het succes van The_Donald strijken, aangezien ik daar toch niet meer onder de naam Viking83 zit.’

Ik vertrouwde erop dat hij de waarheid sprak.

De genadeloze eerlijkheid van Viking83

Enthousiast dat ik Viking83 had gevonden (en bang dat hij opeens weer zou kunnen verdwijnen), stuurde ik hem 22 vragen. In één keer. De vragen, die in het Engels waren, gingen over wie hij als mens is, hoe hij op The_Donald helemaal aan de top was terechtgekomen en waarom hij slechts een maand voor de verkiezingen was verdwenen.

De volgende dag had hij alle 22 vragen beantwoord in bijna vier uitvoerig beschreven A4’tjes.

Hij schreef onder andere dat hij in de buurt van Aarhus woonde, en ik merkte op dat hij Aarhus met een Å schreef, zoals vroeger – ‘near Århus.’ Dat zou alleen een lokale inwoner doen, dacht ik. Hij beschreef ook in overtuigende details hoe hij de Deense internetfora op Reddit had verlaten om de top van de Amerikaanse fora te bereiken.

Het verbaasde me hoe eerlijk hij was. Hij beschreef met een zekere trots hoe hij leugens had verspreid over de andere moderators op The_Donald om hen weg te krijgen en hun plaats in te nemen – ja, zelfs in de beschrijving van zichzelf was hij eerlijk. Genadeloos, zelfs.

Hij omschreef zichzelf als een negenentwintigjarige man met overgewicht die nog steeds bij zijn ouders thuis woonde. Hij schreef ook dat hij het moeilijk vond om mensen onder ogen te komen, maar dat hij op internet precies degene kon zijn die hij fantaseerde te zijn: een strategische grootmeester.

Wat de online sporen van Viking83 laten zien

Al voor het me lukte tot Viking83 door te dringen, wist ik heel wat over hem.

Ondanks zijn verdwijntruc had hij sporen achtergelaten in de vorm van gearchiveerde posts op diverse fora op Reddit, sommige ervan al een paar jaar oud. Welk verhaal vertelden al die oude berichten, discussies en openbare informatie over Viking83?

De posts die hij had geschreven, schetsten een beeld van een man die zichzelf – en andere homoseksuelen – zag als ‘de kanarie in de kolenmijn,’ zoals hij in een post op Reddit in 2016 schreef. De immigratie van moslims in Europa beschouwde hij als het giftige gas dat in de mijn ontsnapt en de lucht verontreinigt.

Volgens die analogie is de kanarie de eerste die dood omvalt, als een waarschuwing aan de mijnwerkers om zich uit de voeten te maken. Voor Viking83 stond dat, volgens de post, duidelijk voor die nacht in Kopenhagen, toen zijn homoseksuele vriend in elkaar werd geslagen.

Op The_Donald en soortgelijke fora noemen ze dit soort momenten Als je wilt ervaren hoe het volgens deze mensen is om de rode pil te slikken, kijk dan deze video helemaal uit. ‘de rode pil slikken.’ De herkomst hiervan: in de bekende sciencefictionfilm The Matrix (1999) slikt hoofdpersoon Neo (gespeeld door Keanu Reeves) de rode pil van Morpheus (Laurence Fishburne). In de Griekse mythologie is Morpheus de god van de dromen. Dat was wat Viking83 dacht te hebben gezien toen zijn vriend werd overvallen; dat het voor Europeanen als hijzelf te laat was om de mijn te ontvluchten. Maar de Amerikanen, die hadden nog steeds de tijd.

‘Toen ik het plezier in het vernederen van een onschuldige persoon zag en de wreedheid die door de islamitische cultuur wordt aangemoedigd,’ schreef Viking83 over die ervaring, ’werden mijn ogen geopend.’

Wat voor clubhuis The_Donald is

Hoewel het aantal gebruikers van The_Donald tegenwoordig is gegroeid tot een indrukwekkende 470.000, is het discussieforum nog steeds, in de kern, een clubhuis voor outsiders die elkaar hebben gevonden in een gemeenschap rond de underdog van de presidentsverkiezingen. Ze bestempelen zichzelf als centipedes, duizendpoten.

Voor buitenstaanders is het lastig te snappen wat er precies in clubhuis The_Donald plaatsvindt.

De gebruikers hebben hun eigen universum, onder andere een eigen muziekgenre, Trumpwave is een afsplitsing van fashwave (fash komt van fascisme). Hierbij begeleiden ritmische synthesizers beelden van Donald Trump in zijn hoogtijdagen in de jaren tachtig – de tijd waarin het kapitalisme nog rauw en ontembaar was en de Amerikaanse droom nog leefde.

Hoe dat klinkt hoor je hier:

YouTube

Rond de verkiezingen werd The_Donald er herhaaldelijk van beschuldigd als bunker te fungeren voor racisten, antisemieten en blanke nationalisten, net als meerdere moderators werden geassocieerd met Lees hier meer over de banden van de moderators van The_Donald met extreemrechts. alt-right-fora, waar neonazi’s en witte racisten zich ophielden.

De moderators van The_Donald wisten natuurlijk dat al deze groepen aanwezig waren. Maar ze benadrukten dat de meeste gebruikers betrouwbare conservatieven waren.

Belachelijk maken als ideologie

Lees de analyse van FiveThirtyEight hier. De website FiveThirtyEight heeft The_Donald en zijn gebruikers grondig geanalyseerd. Daar kwam nogal wat interessants uit. Gebruikers van The_Donald die ook actief waren op de subreddit ‘politics’, waren ook actief op opvallende subfora: Fatpeoplehate is een inmiddels gesloten subreddit gewijd aan het belachelijk maken van mensen met overgewicht. TheRedPill is een subreddit waarop mannen ‘seksuele strategieën’ bespraken in een cultuur waarin men, volgens de gebruikers van het forum, wil dat mannen zich ervoor schamen dat ze man zijn. Mr_Trump is een subreddit gewijd aan Trump. Reddit Mr_Trump en Coontown is een inmiddels gesloten subreddit waarin zwarte mensen belachelijk gemaakt werden. Met andere woorden: als er iets is wat de gebruikers van The_Donald gemeen hebben, is het dingen belachelijk maken.

Belachelijk maken is hun ideologie.

In het voorjaar van 2016 wisten Trumps guerrilladebaters van The_Donald hoe ze zich konden bewegen in de jungle die Reddit tijdens de presidentsverkiezingen was. Als ze maar met genoeg mensen tegelijkertijd een Trump-vriendelijk nieuwsartikel van Fox News ‘omhoogstemden,’ dan verscheen het artikel automatisch op Reddits homepage. Dan werd het ineens door miljoenen Amerikanen gezien.

Die strategie was succesvol. Zo succesvol dat de homepage van Reddit tijdens de verkiezingen grotendeels werd overgenomen door posts van The_Donald - ‘shitposts.’ De artikelen waren vaak gericht tegen feministen, politiek correcte personen, Democraten, mainstream-media, moslims, zwarten, Joden, conservatieven die Trump niet als presidentmateriaal beschouwden – in feite iedereen die zij omschreven als gewone mensen. Normies, werden ze genoemd.

‘Je shitpost niet langer voor jezelf, je shitpost voor je land en voor de toekomst van de westerse wereld’

Op The_Donald schreef Dat was op dat moment CisWhiteMaelstrom.

‘Wij zijn serieus bezig om Donald Trump het Witte Huis in te shitposten. Doe mij alsjeblieft het plezier om te shitposten zoals je nog nooit eerder geshitpost hebt. Je shitpost niet langer voor jezelf, je shitpost voor je land en voor de toekomst van de westerse wereld. Make America great again!!!

De shitpoststrategie betaalde zich uit in tienduizenden nieuwe gebruikers voor de subreddit The_Donald. Trumps internetkrijgers domineerden samen de homepage van Reddit.

Onder druk van verontwaardigde gebruikers zag het management van Reddit zich genoodzaakt de dominantie van The_Donald te stoppen. Steve Huffman, de 33-jarige oprichter en directeur van Reddit, liet het algoritme van de site aanpassen, waardoor er maximaal twee Trumpgerelateerde artikelen per dag op de homepage kwamen.

Dat was een harde klap voor The_Donald. Maar niet zo hard dat het de snelheid van ‘the Trump train,’ zoals ze hun momentum doopten, kon verminderen.

De grote kans voor Viking83

Elk discussieforum op Reddit heeft een team van moderators of mods, zoals ze worden genoemd. The_Donald heeft nu bijvoorbeeld dertig mods en vijf De hoogste moderators. De supermods bepalen wie mod of supermod mogen worden – en wie dus inhoud mogen wissen of gebruikers mogen verwijderen die de regels overtreden. Een van de regels op The_Donald is bijvoorbeeld dat je Trump moet steunen.

In juni 2016 werd islamofobie verboden op The_Donald – tot grote frustratie van de gebruikers. Vanwege deze ‘censuur’ stapten ze uit protest over naar Mr_Trump, een ander pro-Trump-discussieforum. Daar was het meeste wel toegestaan. Hij werd toen ook bekender. Het was Viking83 met wie NBC News contact opnam, toen een vragenuurtje op Mr_Trump met een van de leiders van de alt-rightbeweging in de VS, op het laatste moment werd afgelast. Aan NBC News legde hij uit dat dat gebeurde omdat het forum geen ‘racisme accepteert.’ Het verloop is in detail beschreven bij NBC News. NBC News: Donald Trump’s Reddit Fan Club Faces Crackdown, Infighting

Op dat moment was hij namelijk supermod op Mr_Trump.

Op Mr_Trump was Viking83 op dat moment nummer twee in de rij van supermods, vlak onder het alt-right-fenomeen Milo Yiannopoulos. Hij is, in tegenstelling tot anderen op Reddit, niet anoniem. Hoewel hij openlijk homoseksueel is, schrijft hij vaak haatdragend over het LGBT-milieu, net zoals hij ook vaak zwarten, de Black Lives Matter-beweging, moslims en feministen op de korrel neemt. Milo werd in juli 2016 verbannen van Twitter, waar hij actief was onder het pseudoniem @Nero. De aanleiding was de haatcampagne die hij voerde tegen de zwarte actrice Leslie Jones ten tijde van de bioscooprelease van Ghostbusters. Milo Yiannopoulos, rightwing writer, permanently banned from Twitter

Later die zomer werd het islamofobieverbod in The_Donald opgeheven. Veel gebruikers keerden terug van Mr_Trump. Viking83 volgde mee en werd uitgeroepen tot ‘chief of staff’ van de ruim vijftig mods op The_Donald.

Viking83 als superstrateeg of als dictator-moderator?

In de tv-serie House of Cards zegt presidentskandidaat Frank Underwood dat er op weg naar de top van de voedselketen van de macht maar één regel telt: Hier zie je Frank Underwood dat zeggen. ’Hunt, or be hunted.’

Toen ik de antwoorden van Viking83 op mijn 22 vragen in de chat op Discord las, kreeg ik de indruk dat hij volgens hetzelfde devies trots was dat hij had opgetreden als politieke superstrateeg, waarbij geen enkele prooi beschermd was.

Zijn methodes werden niet door iedereen gewaardeerd.

Volgens De tussenpersoon die me hielp in contact te komen met Viking83 op de chatapp Discord. gooide Viking83 hem uit het moderatorteam, zodat hij zelf supermod kon worden.

In zijn afscheidsspeech noemde Velostodon Viking83 ‘egocentrisch’ en ‘een dictator-moderator’

Velostodon was op dat moment een ster in het milieu, omdat hij degene was geweest die het Je kunt de AMA van Reddit hier lezen. vragenuurtje met Donald Trump had geregeld, dat op 27 juli 2016 met groot succes werd gehouden. Hierbij antwoordde Trump onder andere op de vraag of hij nooit genoeg kreeg van winnen:

‘Ik krijg nooit genoeg van winnen,’ zei hij, ‘en als jullie president zal ik winnen voor jullie, het Amerikaanse volk.’

Volgens Velostodon gebeurde het volgende: Viking83 begon in de zomer van 2016 met de eer te strijken van het werk van andere moderators. Hij pestte andere mods weg door valse geruchten over ze te verspreiden. Viking83 schoof Velostodon aan de kant, nadat die hem aansprak op z’n gedrag.

Het is me niet gelukt Velostodons aantijgingen bevestigd te krijgen, maar ik weet wel dat Velostodon zich slechts twee weken na de Ask Me Anything uit het moderatorteam op The_Donald terugtrok.

In zijn afscheidsspeech noemde hij Viking83 ‘egocentrisch’ en ‘een dictator-moderator,’ die iedereen die het met hem oneens was het zwijgen oplegde. ‘Het mag niet gebeuren dat hij supermod wordt.’

Maar eind augustus was Viking83 toch de op twee na hoogste supermod op The_Donald.

Wat je moet weten over de rol van memes als Pepe the Frog

Als je wilt snappen wat er tijdens de presidentsverkiezingen met het publieke debat is gebeurd, moet je snappen wat een Meme wordt uitgesproken als ‘mii’m’ met een Engelse uitspraak. Pronunciation book: How To Pronounce Meme is.

En meme kan een foto of tekening zijn met een tekst die iets grappigs communiceert. Memes doen een beroep op referenties aan actuele gebeurtenissen, aan de popcultuur of voor iedereen herkenbare situaties.

Tijdens de verkiezingsstrijd was er één meme die altijd nieuwe rekruten naar The_Donald trok. Het was Pepe the Frog, een dunbenige, dikke, donkergroene kikker met een mensenlichaam en met grote, uitpuilende, slaperige ogen. In Hier vind je ‘t stripje. een stripje staat hij te plassen in zijn blote kont, met de uitleg ‘feels good, man.’

De meme gaat viral, eerst in de uithoeken van het internet, maar daarna snel naar Reddit en The_Donald, waar de gebruikers Pepe the Frog omarmden als een van hen: een loser die het niets uitmaakt om met ontblote kont te worden betrapt – zolang het maar goed voelt.

Pepe werd bedacht door een kinderboekenschrijver, voor de serie Boy’s Club op MySpace. De toe-eigening van Pepe door de alt-right-beweging heeft de bedenker, Matt Furie, ertoe doen besluiten om het karakter te ‘beëindigen’. Niet meer dan symbolisch natuurlijk, want een meme bestaat juist bij de gratie van het collectieve geheugen. The Guardian: Pepe the Frog creator kills off internet meme co-opted by white supremacists werd Pepe the Frog in heel veel verschillende versies getekend – Mexican Pepe, Black Pepe, Feminist Pepe, die ieder voor zich verschillende politieke Een goed voorbeeld van een polariserende, politieke meme is die waarbij een zelfvoldane Pepe die een Arabier moet voorstellen, een huilende Zweedse vrouw van achteren neemt, terwijl een andere Arabische Pepe een pistool tegen het hoofd van een Zweedse man houdt. Op de achtergrond staat: ’Welcome to Sweden. Refugees welcome.’

Met het gebruik van politieke memes als Pepe kun je vrienden van vijanden onderscheiden. Ofwel je lacht om de meme, of je wordt er kwaad om. In beide gevallen geldt: als je erop reageert met commentaren en upvotes of downvotes breng je de algoritmen van sociale media op gang. Zo kun je eraan bijdragen dat de meme viraal gaat en de homepage van Reddit haalt, waar hij nieuwe internetkrijgers naar het front trekt.

Pepe the Frog verscheen ook in een versie waarbij Pepe Donald Trump voorstelde die op een podium voor een Amerikaanse vlag staat. Toen Donald Trump deze Trump-Pepe in oktober vanaf zijn officiële Twitteraccount tweette, waren de gebruikers van The_Donald helemaal door het dolle heen, want hier zagen ze de tweet In het kamp van Hillary Clinton zagen ze de tweet daarentegen als een legitimatie van een soort die misschien ooit onschuldig was, maar die in de handen van The_Donald een symbool van haat was geworden.

‘Pepe is bijna helemaal overgenomen door witte racisten, die zichzelf alt-right noemen. Zij hebben zich Pepe toegeëigend door er hakenkruizen en andere antisemitische en racistische symbolen aan toe te voegen,’ stond er op de officiële campagnewebsite van Clinton.
Lees hier verder op Hillary Clintons campagnewebsite.

Hoe deze beweging wordt gezien

Volgens Dale Beran, de Amerikaanse auteur die het milieu nauwkeurig heeft gevolgd, is Pepe hét symbool van het outsiderbestaan, waarin de jonge Trumpaanhangers zich gevangen voelen – of voor geboren zijn. Net als Pepes ‘feels good man’-houding maken de jongeren een deugd van de onverschilligheid. Zij ’ownen,’ zoals ze op The_Donald zouden zeggen, het outsider-zijn. Net als Donald Trump.

Daarom hoeft links volgens Beran ook geen teleurstelling te verwachten van deze jongeren – de ironische, spottende, schreeuwerige en Pepe-producerende Trumpaanhangers – als blijkt dat de president zijn verkiezingsbelofte van Make America great again niet nakomt. De jongeren hebben niet op Trump gestemd om hem politieke dromen te laten waarmaken.

Je kan deze rechts georiënteerde internetbeweging ook als een gewone jeugdbeweging zien. Net als de hipsters in de jaren vijftig, de hippies in de jaren zestig en de punkers in de jaren zeventig, verwierpen de jongeren op The_Donald tijdens de presidentsverkiezingen de waarden en normen van het voorgaande decennium en overschreden die bewust.

Zo klinkt de analyse van Angela Nagle in haar boek Kill All Normies. De beweging, vindt zij, moet worden gezien als resultaat van het feit dat het rechts is gelukt de jongeren te mobiliseren die in het begin van de jaren tien getuige waren van min of meer mislukte pogingen een betere wereld te creëren: Occupy Wall Street, de Arabische Lente en De campagne ging viraal in 2012, en miljoenen jongeren in het Westen hielden zich een tijdje heel intensief bezig om de Oost-Afrikaanse oorlogsmisdadiger Joseph Kony veroordeeld en in de gevangenis te krijgen – zonder dat ze eigenlijk wisten hoe het precies in elkaar zat, zo bleek al snel. De campagne werd een fiasco en de jongeren die #KONY2012-boodschappen hadden gedeeld, werden door leeftijdsgenoten bespot en te kijk gezet als onwetenden, naïevelingen of – domweg – idioten. Clicktivisten werden ze genoemd. Maite Vermeulen schreef een tijdje geleden nog over Kony.

‘Diepgeworteld nihilistisch cynisme en ironie’ kwamen volgens Nagle in 2016 aan de oppervlakte van de internetcultuur opborrelen. Een ‘absurde insider-humor’ werd dominant. Niets was serieus. Iedereen was belachelijk. Het trollen van politiek correcte personen paste volgens Angela Nagle bij wat er altijd al op tienerkamers gebeurde: lijnrecht tegenover de gevestigde orde staan.

Ook het alt-rightfenomeen Milo Yiannopoulos concludeerde ronduit dat conservatisme – in zijn internetvertolking – ‘de nieuwe punk’ is, omdat het de regels, normen en waarden van de maatschappij overschrijdt. Het is revolutionair en vermakelijk. Met andere woorden: de beledigende grappen op Reddit hebben precies dezelfde functie als de veiligheidsspelden van punkers of het lange haar van hippies. Ze zijn bedoeld om te shockeren.

Terug naar Viking83

Het is belangrijk om te weten dat degene met wie je praat de waarheid vertelt. Daarom vergeleek ik zorgvuldig wat Viking83 op Discord aan mij schreef met de oude posts die ik op Reddit kon vinden – om er zeker van te zijn dat die twee werkelijkheden overeenkwamen.

Viking83’s bijdragen op Reddit waren natuurlijk verdwenen toen hij zijn gebruikersprofiel wiste - dat bemoeilijkte het proces.

Maar uit gearchiveerde bijdragen van bijvoorbeeld de Hier vind je de Wayback Machine, die een soort archief van het internet is. Wayback Machine en door bijdragen van andere gebruikers, kon ik toch een beeld creëren van de tijd van Viking83 op The_Donald. En dat rijmde met zijn eigen weergave in de antwoorden aan mij.

Toen ik Velostodon de uitleg van Viking83 voorlegde over hoe hij Velostodon als moderator wist weg te krijgen, zei Velostodon bijvoorbeeld:

Waarom zou Viking83 plotseling niets meer van zich laten horen?

‘Ja, dat klinkt heel juist. Daarom kan ik niet zeggen dat ik een groot fan van Viking83 ben.’

De beschrijving van Viking83 van zichzelf als iemand die op zoek is naar invloed, past ook heel goed bij het feit dat Viking83 in zijn hoogtijdagen niet alleen moderator was op The_Donald en op Mr_Trump, maar ook op vergelijkbare rechtsgeoriënteerde fora als HillaryForPrison, Een verwijzing naar Nigel Farage, de voormalige leider van de Britse eurosceptische, rechtspopulistische partij UKIP. en nog een handjevol andere.

Maar toen ik hem opnieuw schreef om hem te laten vertellen over zijn ervaringen tijdens de nacht waarin zijn vriend in Kopenhagen werd overvallen, antwoordde hij niet. Dat maakte me nerveus. Hij antwoordde ook niet op de vraag wat hij ervan vond dat auteurs als insider Dale Beran hem en het milieu rondom The_Donald de losers van de maatschappij noemden.

Waarom zou een man die er tijd en energie in had gestoken mij meer dan vier A4’tjes uitvoerig antwoord te geven, plotseling niets meer van zich laten horen?

Er verstreken dagen zonder antwoord, weken. Ik schreef hem dat mijn deadline binnenkort was. Nog steeds geen antwoord.

Viking83 was weer verdwenen.

De mysterieuze campagne waar Viking83 respect mee won

Midden september 2016 werd er een fundraisingevenement gehouden op The_Donald voor een campagne voor Trump.

Een rijke man had contact gezocht met het moderatorteam en had beloofd dat hij het bedrag dat de gebruikers doneerden zou verdubbelen. Elke dollar. De man met het geld, van wie de moderators de identiteit kenden, maar die op Reddit anoniem was onder de naam NimbleRichMan, schreef aan de gebruikers van The_Donald dat het geld dat ze doneerden moest worden gebruikt voor een shitpostcampagne op billboards in de hele Verenigde Staten, op tv-schermen in alle huizen en in alle kranten – precies zoals ze dat met groot succes op de voorpagina van Reddit hadden gedaan.

Maar de gebruikers van The_Donald waren argwanend. De hele situatie rondom Nimble America, zoals het fundraisingevenement heette, was te mysterieus, vonden ze: waarom mochten alleen de moderators weten wie de man met het geld was? Bestond hij eigenlijk wel en hoe wisten zij dat het niet allemaal oplichterij was – of misschien zelfs door Hillary Clinton georkestreerd?

Gebruiker IncomingTrump270 somde het wantrouwen op: ‘Het is zo verdacht as fuck om een anonieme, weerzinwekkend rijke geldschieter te hebben.’

Het vertrouwen in de Deense mod, die in de hiërarchie vlak onder de twee zat, bleef intact

De Nimble America-fundraising werd dan ook een enorm fiasco. Er werd bijna geen geld ingezameld, en wat nog erger was: het vertrouwen in de hoogste mods, Lil-Z en TehDonald, was gebroken. Maar het vertrouwen in de Deense mod, die in de hiërarchie vlak onder de twee zat, bleef intact.

Waarom? Vanwege het tijdverschil tussen de VS en Denemarken lag Viking83, volgens een gearchiveerde post van Reddit, te slapen terwijl de fundraising aan de gang was. Hij was ertegen geweest, en toen hij wakker werd handelde hij snel. Minder dan een etmaal na het fundraisingevenement postte hij op The_Donald een stukje met de titel ‘This community is not for sale.’ Er stond:

‘Ik werd wakker met meer dan tweehonderd privéberichten op Discord en meer dan vijftig privéberichten op Reddit, en toen besefte ik dat er iets ergs moest zijn gebeurd.’

In de post kondigde Viking83 aan dat Lil-Z en TehDonald daarom waren teruggetreden. Bijgevoegd waren hun afzonderlijke afscheidsspeeches. Tegelijkertijd kondigde hij aan dat hij nu de opperbevelhebber op The_Donald was en spoorde iedereen aan zich te richten op MAGA – Make America Great Again.

‘Wij hebben een presidentsverkiezing die moet worden gewonnen,’ schreef hij.

Het stuk werd door meerdere gebruikers met groot enthousiasme begroet.

De week erna – op 22 september 2016 – onthulde het nieuwsmedium The Daily Beast NimbleRichMan was de 24-jarige Amerikaan Palmer Luckey, die in 2014 zijn virtual reality-firma Oculus voor 2 miljard euro aan Facebook had verkocht. Lees het stuk hier. Bron: Palmer Luckey: The Facebook Near-Billionaire Secretly Funding Trump’s Meme Machine Met echt geld. Heel veel geld zelfs.

Maar gedane zaken nemen geen keer.

Het zou huuuuge worden

Met minder dan twee maanden tot de presidentsverkiezingen was het de verantwoordelijkheid van Viking83 om de meer dan 200.000 internetkrijgers op The_Donald te leiden bij de uiteindelijke slag tegen Hillary Clinton en om de The God Emperor te zien winnen.

Het ging fantastisch – in tegenstelling tot Trumps officiële campagne, die sterk werd gehinderd toen Lees hier meer over de uitgelekte tape, gemaakt tijdens de opnames voor het tv-programma Access Hollywood. een video uit 2005 opdook waarin Trump over vrouwen zegt dat ze ‘by the pussy’ moeten worden gegrepen. Als je de peilingen en de gevestigde media volgde, leek alleen de gedachte al dat Trump zou kunnen winnen onwaarschijnlijk. Maar niet op The_Donald.

Hier twijfelde men geen moment: Trump zou winnen – van Hillary, van politiek correcte mensen, zwarten, moslims, allemaal, en het zou Trump gebruikte tijdens zijn campagnebijeenkomsten met grote regelmaat het woord ‘huge.’ Deze schrijfwijze - soms ook aangeduid als ‘yuge’ - is de uitgeschreven variant van Trumps New Yorkse dialect. Know your meme: yuge worden. De stemming was uitstekend.

De tactieken: shitposten, trollen en memes

Onder commando van de Deen gingen de gebruikers van The_Donald door met het shitposten van de voorpagina van Reddit, met grove, grappige, aanstootgevende, venijnige memes.

Ze noemden mensen die van plan waren om op Clinton te stemmen Cuck is een afkorting van cuckold of in het Nederlands: hoorndrager. Dat wil zeggen een man die toestaat dat zijn vrouw seks met andere mannen heeft. In de mond van de mannen op The_Donald kreeg cuck echter een andere betekenis. In een post op The_Donald gaf een gebruiker – Rupert – een voorbeeld van een ‘cuck’:

‘Een wit persoon die anti-witte organisaties als Black Lives Matter steunt is een MEGA CUCK. Hij krijgt bonuspunten als hij wordt overvallen door zwarte Black Lives Matter-demonstranten, puur en alleen omdat hij blank is, maar in plaats van een haatvergrijp noemt hij het een resultaat van ‘de frustraties van de zwarten’.’
Verder waren er nog degenen die de titel SJW verdienden: the Social Justice Warrior Dat waren de mensen die zich op het toetsenbord stortten als sociale onrechtvaardigheid moest worden gehekeld, identiteitsbeleid moest worden verdedigd, de multi-etnische samenleving moest worden gehuldigd of als vrouwenemancipatie kenbaar moest worden gemaakt.

Een ander centraal element in de manier waarop The_Donald internetcampagne voerde, was trolling – of trollen. Trolling onderscheidt zich van pesterijen doordat het niet serieus ‘bedoeld’ is, maar meer als grap, waardoor je tegenstander voor schut komt te staan. Maar net zoals veel andere dingen op The_Donald was het niet alleen onschuldig.

Zo klotste de verkiezingsstrijd heen en weer tussen de verschillende discussiefora, en op The_Donald waren de gebruikers tevreden met het leiderschap van Viking83.

Viking83 had ook contact met de moderators van de hele site van Reddit, die zich ervan wilden verzekeren dat de gebruikers op The_Donald zich in de laatste fase van de presidentsverkiezingen enigszins netjes zouden gedragen, en het management van Reddit wilde niet langer Bijvoorbeeld het verhaal van Vice dat je hier kunt lezen. Vice: One of Reddit’s Top Posts Is a Bunch of Swastikas, Again

De opstand tegen Viking83

Ondertussen kwam er een groep op The _Donald in opstand.

Die werd geleid door onder andere De voormalig machtige en populaire supermod. die er door Viking83 zou zijn uitgewerkt. Hij wilde de Deen met een coup afzetten.

‘Viking83 was een inefficiënte leider die met de eer ging strijken van de ideeën en prestaties van anderen,’ legde Velostodon me uit. ‘Ik denk dat hij loog over wat hij deed, en ik denk dat hij geld aan het forum probeerde te verdienen – hetzij direct door banneradvertenties te verkopen of in de poging zijn cv op te krikken. Misschien heeft hij zelfs wel gelogen over zijn steun aan Donald Trump en heeft hij juist de beweging proberen te saboteren. Om eerlijk te zijn weet niemand wat waar is.’

‘Hij blokkeert gebruikers die hem bekritiseren’

Het leger oorlogszuchtige nerds dat hem eerder had geprezen als sterke leider zag hem nu ten val gebracht worden. Een portmanteau van ‘kill’ en ‘Hillary’ (Clinton). Een groep internetgebruikers noemt haar zo omdat zij de voormalige minister van Buitenlandse Zaken er onder andere van verdenkt een rol te hebben gespeeld in de terroristische aanval op Amerikaanse overheidsgebouwen in de Libische stad Benghazi, waarbij onder meer de ambassadeur omkwam. Zie bijv. dit nieuwsbericht van Fox News. Fox News: Hayes: State Dept Did Everything They Could to Hide Clinton-Benghazi Emails een voormalig moderator, schreef op The_Donald:

‘De mods die het openlijk oneens zijn met de manier waarop Viking83 de dingen runt, gooit hij uit het modteam, en hij blokkeert gebruikers die hem bekritiseren.’

Met die uitleg was Pancakees, een andere voormalig moderator op The_Donald, het eens:

‘Viking gooide mij uit het modteam nadat ik tegen hem had gezegd dat hij moest ophouden mijn naam te gebruiken om valse geruchten over de andere mods te verspreiden.’

De dagen van Viking83 zijn geteld

Op 8 oktober escaleerde het. De geluidsopname staat nog altijd op Youtube. Een geluidsopname van Viking83 werd door een onbekende moderator van The_Donald op YouTube gezet. In de video hoorde je een gesprek tussen Viking83 en twee, wellicht drie andere moderators.

Tijdens het gesprek gaf Viking83 toe dat hij een onderhoud had gehad met de officiële moderators van Reddit zelf. Die werden door de gebruikers op The_Donald geminacht. Want zij zagen de mods van Reddit als schenders van hun vrijheid van meningsuiting en Viking83 nu als degene die had nagelaten zich tegen hun wil te verzetten.

De volgende dag eiste Killaryforprison dat de Deen aftrad als hoogste moderator.

‘Viking83 wil alleen maar macht en Donald Trump is niet de reden dat hij dit forum wil leiden. Als je zijn historie bekijkt, probeert hij elk discussieforum waar hij maar komt te controleren. Dat zou prima zijn als hij een goede leider was, maar dat is hij niet. Hij kan slecht tegen kritiek en verbant iedereen die hem tegenspreekt. Het is overduidelijke censuur tegen Amerikanen op bevel van een Deen,’ schreef hij in het discussieforum. ’Om de gemeenschap op The_Donald te beschermen, eisen wij dat Viking83 aftreedt.’

Een andere voormalig moderator, Trump-For-Life, schreef in een commentaar op de post van Killaryforprison:

‘Viking83 is een gestoorde, machtswellustige gek die de gemeenschap die hij zegt te vertegenwoordigen schaadt. Er is een reden dat bijna alle goede mods ofwel verwijderd zijn, ofwel zelf zijn teruggetreden.’

Dit commentaar kreeg de meeste upvotes in het discussiedraadje.

De dagen van Viking83 waren geteld. Lees hier wat zijn opvolger daarover schreef. Dezelfde dag wiste hij zijn gebruikersprofiel op Reddit – en daarmee ook een groot deel van zichzelf.

Het berichtje dat mijn verhaal op z’n kop zette

Op 7 juli 2017 maakte ik mijn verhaal over Viking83 af.

Hij kwam niet terug op Discord. Dat was prima, want hij had mijn 22 vragen beantwoord, en op basis daarvan had ik 22 bladzijden geschreven. Op 10 juli reed ik naar mijn zomerhuisje. Terwijl ik van de sporadische zon probeerde te genieten gebeurde er iets krankzinnigs.

Een paar dagen voordat het verhaal over Viking83 op de voorpagina van Zetland is de Deense website waarop dit verhaal ook is gepubliceerd. zou komen, ontving ik een bericht van een moderator op The_Donald die dicht bij Viking83 had gestaan. De moderator schreef dat ik onmogelijk met de echte Viking83 geschreven zou kunnen hebben.

Viking83 had duidelijk gemaakt nooit over zichzelf te willen praten tegen journalisten

Tijdens de presidentsverkiezingen, zo schreef de moderator, had Viking83 duidelijk gemaakt dat hij niet over zichzelf zou willen praten tegen journalisten – en al helemaal niet tegen Deense. Daarom, vervolgde de moderator, kon ik niet met die Viking83 hebben gesproken. Ik moest gesproken hebben met iemand die zich uitgaf voor Viking83. Een trol dus.

Ik was sprakeloos. En sceptisch.

Ik gaf de moderator de volledige gebruikersnaam van de Viking83 van wie ik antwoord had gekregen – Viking83#0274. Van deze gebruiker bestond er maar een op Discord. De moderator schreef terug dat dit niet dé Viking83-gebruiker was met wie hij (of zij) tijdens de presidentsverkiezingen had gecommuniceerd. De moderator wilde echter niet vertellen met wie hij/zij destijds wel contact had gehad. Hij/zij bood evenwel aan contact op te nemen met degene van wie hij/zij dacht dat het de echte Viking83 was.

Dat klonk als een goed idee.

Het e-mailadres dat alleen van de echte Viking83 kon zijn

De dagen verstreken en ik hoorde niets. Ik was er steeds meer van overtuigd dat ik de echte Viking83 had geïnterviewd. Waarom had de persoon in kwestie Aarhus anders met een Å geschreven?

Twee dagen later liet de moderator van zich horen. Hij/zij had niets van Viking83 gehoord, maar herinnerde zich dat Viking83 een openbaar e-mailadres had dat hij had gebruikt om tijdens de verkiezingscampagne journalisten te kunnen antwoorden op vragen over The_Donald.

Dat had een journalist van The Washington Post bijvoorbeeld gedaan. Hij/zij twijfelde of het mailadres nog actief was, maar het was de moeite van het proberen waard. Het lukte me via Reddit bevestigd te krijgen dat dit mailadres alleen van de originele Viking83 kon zijn.

‘Dag Viking83,’ schreef ik, ’een bron zegt dat ik op Discord iemand heb geïnterviewd die zich voor jou uitgeeft. Daarom wil ik graag horen: heb ik jou geïnterviewd op Discord, of ben jij niet die persoon? Mijn excuses voor de grote verwarring. Hartelijke groet.’

‘We hebben het voor elkaar gekregen met memes’

Op de ochtend van 9 november 2016 werd Donald Trump wakker als de aanstaande president van de Verenigde Staten. Lees hier de post van OhSnapYouGotServed op Reddit. ​OhSnapYouGotServed, die de leiding van The_Donald had overgenomen kondigde het nieuws voor de 300.000 gebruikers aan:

‘Het is voorbij en er is niets wat ze eraan kunnen doen. Wij zijn de toekomst.’

Er kwam een luid gejuich op gang in de commentaren. Tweeduizend berichten in slechts een paar minuten. Na een paar dagen waren het er twaalfduizend. Eén ervan luidde:

‘We hebben het voor elkaar gekregen door te shitposten. We hebben het voor elkaar gekregen met memes. We hebben het samen voor elkaar gekregen. MAGA!!’

Het verlossende mailtje

Een paar uur nadat ik naar het oude The_Donald-adres van Viking83 had gemaild, kreeg ik antwoord.

De mail was geschreven in vloeiend Deens, en Viking83 ontkende dat hij degene was met wie ik via Discord contact had gehad.

De exacte formulering van de mail kan ik niet weergeven, want Viking83 wil niet worden geciteerd. Hij vroeg mij zelfs niet te noemen dat ik contact met hem had gehad. De eerste wens kon ik probleemloos inwilligen. Van de tweede wens, schreef ik hem, zag ik af. Een anonieme persoon op internet, die doelbewust het publieke debat heeft beïnvloed, kan niet van alle aandacht afstand doen.

Ik staarde naar mijn scherm. Ik wist nu absoluut zeker dat dit dé Viking83 was die tijdens de presidentsverkiezingen op Reddit had huisgehouden. Dus wie was in hemelsnaam de Viking83 met wie ik eerder had gecommuniceerd?

Optimistisch stuurde ik mijn 22 vragen aan – de echte – Viking83, van wie ik zojuist een mail had gekregen. Hij antwoordde dat hij nergens commentaar op wilde geven. Ook niet op de kritiek van andere Redditgebruikers op zijn methodes.

De nep-Viking83

Aan de andere Viking83 – degene met wie ik via Discord contact had gehad – schreef ik het volgende:

‘Goed, ik weet dat jij niet de echte Viking83 bent. Mag ik vragen wie je wel bent?’

Een paar dagen later kreeg ik antwoord terug.

‘I’m Viking83,’ stond er. Verder niets.

Vanachter de eettafel in mijn zomerhuis schreef ik aan Velostodon – degene die me destijds de gebruikersnaam had gegeven van de Viking83 die nu vals bleek te zijn. Had Velostodon al die tijd geweten dat hij mij met een trol in contact had gebracht? Had hij meegedaan aan de grap, als wraak omdat Viking83 hem er op The_Donald had uitgeknikkerd?

Hij schreef terug dat hij nooit zelf met Viking83 op Discord had gecommuniceerd. De gebruikersnaam die hij mij gaf, was er een die een paar mensen op ‘Centipede Central’ hem hadden gegeven.

‘Het spijt me,’ schreef hij, ’dat je je tijd hebt verspild.’

Een extreem voorbereide trol

Ik schreef ook aan verschillende andere gebruikers op Reddit en Discord met wie ik eerder contact had gehad. Kon iemand me helpen het raadsel op te lossen: wie was de Viking83 met wie ik contact had gehad?

Ik kreeg hulp van een paar gebruikers die het kennelijk – en heel ontroerend – goed wilden maken dat iemand mij voor de gek had gehouden en een vals verhaal had verspreid, niet alleen over Viking83, maar over de complete The_Donald.

Wie was de Viking83 met wie ik contact had gehad?

Na een paar dagen werk ontdekte ik dit:

De trol had zich al heel lang voorgedaan als Viking83, lang voordat ik contact had gezocht met Velostodon voor hulp. Hij, de trol, was blijkbaar zo goed voorbereid op vragen van mensen die contact met Viking83 zochten, dat hij stukjes geluid van de stem van de echte Viking83 aan elkaar had geplakt, mocht iemand hem proberen te bellen (moderators spreken vaak samen via Discord, dus de geluidsopnames komen waarschijnlijk hiervandaan). Ik kwam er ook achter dat de trol kennelijk een Brit was.

Ik schreef hem welke informatie ik over hem had gevonden. Een week later kreeg ik een antwoord terug waarvan mijn mond openviel. Opnieuw.

Wat is nou waar?

In de war? Ik ken het gevoel.

Laat me daarom voor de goede orde uitleggen wat ik op dit moment absoluut zeker weet over Viking83, de echte, en wat ik niet weet. Welke informatie over de carrière van de Deense Viking83 naar de top van The_Donald komt van Reddit, uit gearchiveerde posts en uit andere bronnen? En welke heb ik alleen van de valse Viking83?

Ik weet dat Viking83 homoseksueel is en vorig jaar de overval op zijn vriend in Kopenhagen uitvoerig op internet heeft beschreven. Maar dat is ook het enige dat ik over de identiteit en de voorgeschiedenis van Viking83 weet in de werkelijkheid die niet op een beeldscherm plaatsvindt.

Ik weten niet of Viking83 ‘near Århus’ woont. Ik heb ook geen idee of hij aan overgewicht lijdt, of dat hij het moeilijk vindt om mensen onder ogen te komen. Die informatie is alleen afkomstig van de valse Viking83.

De rest van wat ik in dit artikel heb beschreven is waar. Of zo dicht bij de waarheid als ik kan komen onder de voorwaarden op The_Donald. Ik weet bijvoorbeeld niet absoluut zeker of Viking83 zo’n cynische, slechte leider was als hij door bijvoorbeeld Velostodon werd beschreven. De aanklachten tegen hem zijn dan wel talrijk en eensluidend, en maar weinig mensen verdedigen hem – niet eens hijzelf.

Maar op wie kun je in dit milieu eigenlijk vertrouwen? Is het überhaupt mogelijk om iets definitiefs te zeggen over een groep mensen die zich achter anonieme namen verstopt of – zelfs – achter de anonieme namen van anderen? Mensen die het milieu zelf typeren als een plek waar niemand te vertrouwen is. Maar toch juist daar blijven rondhangen?

Hoe het ook zij: ik denk dat ik dít weet. Wat er ook tijdens de presidentsverkiezingen in de Verenigde Staten in het discussieforum The_Donald is gebeurd, de Deense topmoderator zag zich genoodzaakt om te verdwijnen en alles achter zich te laten. In de hoop om nooit meer teruggevonden te worden.

In elk geval niet onder de naam Viking83.

Het bericht waarvan mijn mond openviel

Het was een maandagavond, toen de valse Viking83 mij op Discord schreef.

‘Ik geef me over,’ gaf hij toe. ’Je hebt me betrapt. Ik zal eerlijk zijn en zeggen dat het me spijt dat ik tegen jou en Velostodon heb gelogen, omdat ik mijn versie van het verhaal wilde vertellen.’

Op Twitter had Trump dezelfde dag geschreven dat ‘de Trumpachterban veel groter en sterker is dan ooit (ondanks bepaalde valse nepnieuws-opiniepeilingen).’

Ik antwoordde de trol onmiddellijk en vroeg wat zijn motief was geweest om zich voor Viking83 uit te geven. Hij antwoordde terug dat Viking83 ‘enorm uit de pas liep met de gemeenschap die hij op Reddit en op Discord leidde.’

Hij herhaalde dezelfde kritiek op de Deen waarmee meerdere voormalige moderators waren gekomen. Dat Viking83 machtsbelust was en alles voor eigen gewin had gedaan. ‘Ten gunste van zijn eigen carrière.’

‘Hoewel het niet het heroïsche verhaal is waarop jij had gehoopt, het is wel de volledige waarheid over wat er tijdens de presidentsverkiezingen achter de gesloten deuren van The_Donald heeft plaatsgevonden. Als je meer informatie wilt, kan ik je die geven,’ schreef hij.

‘En geen gekke streken dit keer, dat beloof ik je.’

Dit verhaal is uit het Deens vertaald door Kor de Vries en ingekort door de redactie.

Correctie: In een eerdere versie stond dat uit onderzoek van FiveThirtyEight bleek dat gebruikers van The_Donald ook actief waren op andere ‘ironische’ fora. Dat moet zijn ‘opvallende’ en is daarom aangepast.

Meer lezen?

Is nazisme het nieuwe normaal in Amerika? De beste lees- en kijktips na Charlottesville ‘Charlottesville’ is snel bezig een gebeurtenis in de Amerikaanse geschiedenisboeken te worden. Het is nog te vroeg om conclusies te trekken over de rol van fascisme, en de verhouding van Donald Trump daartoe. Maar deze analyses en documentaires geven wel een goed beeld. Lees het verhaal van Marc hier terug De uitkomst van de Amerikaanse verkiezingen staat al vast (ongeacht de winnaar) Ik weet niet in welk Amerika ik op 9 november wakker word. Ik weet wel dat het niet door de verkiezingsuitslag zal worden gevormd. De door Donald Trump gesteunde campagne van intolerantie en wit-racistisch geweld speelt een veel grotere rol. Lees het verhaal van Sarah hier terug Ik ging langs bij de mensen die het vrijwillig opnemen tegen de separatisten in Oekraïne Het Oekraïens vrijwilligersleger vecht als enige vrijwilligersbataljon zonder steun van de overheid tegen pro-Russische separatisten. Alleen zo blijven ze hun idealen trouw, stellen ze. Maar de krachten waartegen ze het opnemen zijn groot. Lees het verhaal van Lennart hier terug

Facebook
Twitter
LinkedIn
Whatsapp
E-mail