Bob Lefsetz’ was kort en niet erg succesvol.

Aanvankelijk wilde hij muziekjournalist worden, maar volgens zijn docenten had hij geen talent. Later werkte hij als advocaat bij een managementbureau voor heavymetalbands, maar hij werd al snel ontslagen omdat hij ruzie kreeg met een van de sterren. Het leek er niet op dat hij het ver ging schoppen.

Vandaag de dag is Lefsetz een van de bekendste namen in de muziekwereld. Want iedereen die iets voorstelt volgt zijn nieuwsbrief, de Lefsetz Letter.

Pionieren met analyses

Lefsetz begon zijn nieuwsbrief in de jaren tachtig. Zijn insteek was simpel: er werden elders wel feitjes en verkoopcijfers gepubliceerd, maar goede analyses over de muziekindustrie waren er niet. Daarin zou hij voorop lopen.

In die vroege jaren stuurde hij tegen betaling fysieke exemplaren rond. Toen kwam het internet en besloot Lefsetz zijn nieuwsbrief gratis te maken. Dat was rond dezelfde tijd dat muziek ook gratis werd, door de illegale downloaddienst Napster. Lefsetz werd al snel beroemd als een voorvechter van digitale muziek.

Volgens Lefsetz was Napster ‘de spannendste ontwikkeling in de muziek . Opeens was ALLES beschikbaar’. ‘Niet alleen de geschiedenis van uitgebrachte muziek, maar ONUITGEBRACHTE TRACKS’. Lefsetz houdt van hoofdletters.

Hij was kwaad dat de industrie al haar energie had gericht op het kapotmaken van Napster. Hij zag ook wel dat de dienst inbreuk maakte op auteursrechten, maar was al die tijd en moeite niet beter besteed geweest aan een legaal alternatief?

Nog steeds wordt hij boos wanneer artiesten klagen over online diensten, zoals over lage Spotify-inkomsten. Wat Lefsetz betreft is de keuze simpel: of je omarmt de toekomst, of je blijft achter en wordt vergeten. Als goed voorbeeld wijst hij naar hiphop, dat Spotify omarmde en nu zoveel streams krijgt dat sommige acts er goed van kunnen leven.

Hij beperkt zich niet tot muziek

Meerdere keren per week, vaak zelfs meerdere keren per dag, verstuurt Lefsetz zijn brieven. Terwijl ik deze tip schrijf, zie ik de tweede van vandaag binnenkomen, naar aanleiding van een serie fascinerende New York Magazine-artikelen over songwriting.

Lang niet al zijn schrijfsels gaan over muziek. Hij bespreekt ook veel boeken. Dankzij Lefsetz leerde ik bijvoorbeeld over Television Is the New Television, een boeiende analyse van tv ten tijde van het internet, door Michael Wolff (die later Fire and Fury schreef). En verder schrijft Lefsetz over politiek, over wonen in Californië en over leven in het algemeen.

Bob interviewt ook YouTube’s muziekchef

Als je Lefsetz een tijd leest, leer je de man goed kennen. Wel valt hij vaak in herhaling. Als dat gaat vervelen, heb je misschien meer aan zijn podcast. Want daar komen andere boeiende mensen aan het woord. Zo interviewde Lefsetz Troy Carter (vroeger de manager van Lady Gaga, nu een topman bij Spotify) en Lyor Cohen (YouTube’s muziekchef).

Net als in zijn nieuwsbrief maakt Lefsetz ook hier uitstapjes buiten de muziekwereld. Zo praat hij met allerlei interessante ondernemers, waaronder skateboardlegende Tony Hawk. Dat eclectische maakt de podcast leuk om naar te luisteren.

In één opzicht vind ik Lefsetz’ analyses (al is ‘tirades’ soms een beter woord) boeiender dan veel van de gasten in zijn podcast: hij is onafhankelijk. Hij is niemand in de muziekindustrie iets verplicht. Grappig genoeg komt zijn grote kracht dus voort uit zijn vroegere mislukkingen. Juist doordat zijn carrière in de muziekbizz flopte, werd hij een stem die boven de partijen staat.